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Une interface de ligne de commande ou CLI est un moyen d'interagir avec un ordinateur en lui fournissant des lignes de commandes textuelles (c'est-à-dire des séquences de caractères) soit en utilisant un clavier soit un script. Elle est aussi parfois appelée CLUE pour environnement utilisation en ligne de commande (Command Line User Environment). Dans sa forme la plus simple, l'utilisateur tape une commande après l'affichage par le système d'une invite de commande. Le système de l'ordinateur (en fait le programme qui accepte de telles entrées) exécute ensuite la commande donnée. Le résultat peut être une sortie texte, ou l'initialisation et l'exécution d'un programme, ou la modification de l'affichage graphique sur un écran ou une imprimante, ou un changement dans le système de fichiers (par exemple effacer un fichier, modifier un fichier ou créer un fichier).

Ce terme est généralement utilisé en comparaison avec l'interface graphique (GUI) dans laquelle les commandes sont généralement fournies en déplaçant un pointeur (comme un curseur de souris) ou en appuyant sur une touche (c'est-à-dire en cliquant, souvent sur une touche de la souris).

Les programmes qui implémentent de telles interfaces sont souvent appelés des interpréteurs de commande. Des exemples de ce type de programme inclus les divers shells, VMS DCL (Digital Command Language), et des programmes de conception proche comme CP/M et le command.com de DOS, ceux-ci étant fortement basés sur les interfaces de système d'exploitation DEC RSX et RSTS (qui étaient aussi des interfaces de ligne de ligne de commande).

Il y a d'autres programmes qui utilisent la ligne de commande également. Le programme AutoCAD de conception assistée par ordinateur en est un bon exemple. Dans certains environnements comme le système d'exploitation Oberon ou l'interface utilisateur de Smalltalk, la plupart du texte qui apparaît à l'écran peut être utilisé pour fournir des commandes.

Les commandes fournies à l'interface de ligne de commande sont souvent de la forme

 faitQuelquechose comment versUnFichier

ou

 faitQuelquechose comment < fichierEntree > fichierSortie

faitQuelquechose correspond à un verbe, comment à un adverbe (il décrit comment la commande doit s'exécuter dans cette instance - par exemple, doit-elle être particulièrement "verbeuse" ou particulièrement "silencieuse") et versUnFichier à un objet (souvent un ou plusieurs fichiers) auquel s'applique la commande. Le caractère '>' dans le second exemple est un caractère de redirection, indiquant au système d'exploitation (généralement un interpréteur de commande) d'envoyer la sortie des commandes précédentes (celles à gauche du '>') vers un autre endroit (le fichier nommé à droite du '>'). Un autre caractère commun et important de redirection est la barre verticale ('|' ou 'pipe') qui indique à l'interface de ligne de commande de traiter la sortie de cette commande comme l'entrée d'une autre ; c'est un mécanisme puissant pour l'utilisateur, comme expliqué ici Pipe_(Unix) (en anglais) et là Pipes_and_filters (en anglais).

Avantages de la ligne de commande

Même si les nouveaux utilisateurs apprennent plus rapidement l'interface graphique pour réaliser des tâches communes, les interfaces en ligne de commande bien conçues ont plusieurs avantages :

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